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Kohoutek (comète)

Kohoutek (comète)

Kohoutek est le nom d'une comète découverte en mars 1973 et visible à l'œil nu fin décembre de la même année.

Caractérisée par une orbite très excentrique, la comète provenait probablement du nuage d'Oort: de cette zone où des milliards de noyaux cométaires semblent relégués.

L'étoile a été découverte par l'astronome Lubos Kohoutek de l'Observatoire de Hambourg et a atteint le périhélie (distance minimale du Soleil) le 28 décembre 1973, passant seulement 21 000 000 km. de notre étoile (environ 1/3 de la distance Soleil-Mercure).

C'est précisément à cause de cette étape très prochaine que le noyau de la comète, estimé à environ 20 km de diamètre, devait développer une énorme queue et que, par conséquent, le Kohoutek deviendrait la comète la plus spectaculaire du siècle. Mais le phénomène attendu ne s'est pas produit: le Kohoutek est devenu visible à l'œil nu, mais il n'était pas plus brillant qu'une étoile de quatrième-cinquième magnitude.

L'écrivain populaire et vulgarisateur Isaac Asimov la déception qui a accompagné ce phénomène, probablement parce que le noyau cométaire n'était pas très riche en éléments volatils et, par conséquent, n'a pas réagi comme prévu à la chaleur rayonnée par le Soleil.

L'astronome Kohoutek, Asimov lui-même et d'autres passionnés avaient organisé une croisière dans le paquebot "Queen Elizabeth ll", au milieu de Noël 1973, pour observer la comète sous des latitudes plus favorables, mais le temps était mauvais et, lorsque les nuages ​​se sont dégagés , était à peine visible à l'œil nu.

Pendant ce temps, d'importantes analyses de la structure et de la composition de la comète ont été effectuées depuis les observatoires astronomiques de la moitié du monde. Les astronautes à bord du laboratoire orbital de Skylab ont également pu le photographier dans différentes longueurs d'onde et découvrir un immense halo d'hydrogène autour de lui.


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