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Cumulus NGC 6397. Les étoiles

Cumulus NGC 6397. Les étoiles

Le noyau de l'amas globulaire NGC 6397 ressemble à un coffre plein de bijoux scintillants. Il est situé à 8 200 années-lumière vers la constellation sud d'Ara et est parmi les plus proches du système solaire. Les étoiles sont ici très proches les unes des autres, avec un espace entre elles de quelques semaines-lumière, tandis que quatre années-lumière nous séparent de l'étoile la plus proche du Soleil, Alpha Centauri. La densité stellaire dépasse à cet endroit un million de fois la proximité de notre système.

Les étoiles du NGC 6397 sont en mouvement constant et de nombreuses collisions se produisent. Même ainsi, des millions d'années s'écoulent avant qu'une collision ne se produise. Ces images Hubble visent à enquêter sur les restes d'affrontements stellaires et de rencontres rapprochées. Après un affrontement direct, deux étoiles peuvent fusionner et générer une nouvelle étoile appelée "bleu en retard"; Ces jeunes étoiles, très chaudes et lumineuses, se distinguent parmi les vieilles étoiles qui constituent la majorité d'un amas globulaire.

Si deux étoiles se rapprochent suffisamment, mais sans se heurter, une capture peut se produire et les deux restent gravitationnellement unies. Un type de binaire originaire de cette manière est les "variables cataclysmiques": une étoile normale qui consomme de l'hydrogène nucléaire en compagnie d'une naine blanche. La naine blanche extrait du matériel de la surface de son compagnon; Ce matériau forme un disque d'accrétion qui adhère à la naine blanche pour finalement tomber à sa surface. En conséquence, nous observons une variation de la luminosité stellaire. La chaleur produite par le processus d'accrétion génère également de grandes quantités de lumière ultraviolette et bleue.

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